Les épaulards changent leurs habitudes et leur morphologie en fonction de leur habitat. Cependant, cela est un peu plus complexe qu'il n'y paraît. Tu veux savoir pourquoi?

Comment les épaulards sont-ils classés ?

Dernière mise à jour: 05 juillet 2021

Populairement connues sous le nom d'épaulards, les orques sont loin de mériter ce surnom. En fait, ce sont des animaux fascinants à observer, notamment en raison de leur grande intelligence.

Leur répartition est si large que différents groupes en sont venus à développer des adaptations spécifiques dans leur morphologie, leur alimentation, leur comportement et même leur génétique, venant proposer différentes espèces pour certains d'entre eux. Si votre curiosité vous a piqué, vous pouvez en savoir plus ici.

Classification taxonomique des épaulards

L'épaulardOrcinus orque) c'est une espèce de cétacé odontocète appartenant à la famille des Delphinidae. C'est la plus grande espèce de dauphin et le seul existant actuellement reconnu au sein du genre Orcinus. Concrètement, sa classification est la suivante :

  • Royaume: Animalia.
  • Bord: Chordonnées.
  • Classe: Mammifères.
  • Ordre: Cétacés.
  • Sous-ordre : Odontoceti.
  • Famille: Delphinidae.
  • Sous-famille : Orcininae.
  • Genre: Orcinus.
  • Espèce: Orcinus orque.

Caractéristiques physiques

L'épaulard a un teint robuste et une coloration blanche et noire, dans laquelle chaque individu a son propre motif. Sa caractéristique la plus frappante, en plus de sa taille énorme, est la longue nageoire dorsale qu'il a, Il peut atteindre près de 2 mètres de long chez les gros mâles.

C'est une espèce chez laquelle on observe un dimorphisme sexuel en termes de taille : les mâles peuvent atteindre 9 mètres et peser 6 tonnes, tandis que les femelles restent à 4 tonnes et 7 mètres de long. Les femelles ont également une nageoire dorsale plus petite.

Reproduction et alimentation

Les épaulards sont des super prédateurs, c'est-à-dire qu'ils ils n'ont pas d'ennemis naturels et sont au sommet de la chaîne alimentaire de leur écosystème. Ils consomment quotidiennement environ 5% de leur poids sous forme de proies variées, allant des petits poissons et calmars aux requins – et même d'autres baleines. Ils adaptent leur alimentation au lieu où ils se trouvent et à la période de l'année.

Concernant leur reproduction, les femelles sont capables de concevoir à partir de 6 ans environ. Les mâles, en revanche, ne sont pas fertiles avant l'âge de 10 ans.

Étant des animaux si intelligents, ils ont une longue enfance au cours de laquelle ils doivent apprendre tout ce dont ils ont besoin pour survivre avant d'avoir une progéniture.

La femelle donne généralement naissance à un seul veau tous les 5-6 ans, car si elle s'occupe déjà d'un juvénile, celui-ci sera suffisamment indépendant pour que la mère puisse s'occuper d'un nouveau-né. La gestation varie entre 15 et 18 mois et les jeunes peuvent atteindre 2,5 mètres à la naissance –et peser 200 kilos—.

État de conservation

En raison de sa large distribution, les données sont insuffisantes pour estimer le nombre exact d'épaulards qui existent dans le monde. Ils sont protégés par des lois internationales qui tentent d'empêcher leur chasse, mais ils sont aussi menacés par les incursions pétrolières en haute mer, pêche non durable et changement climatique.

Comportement de l'épaulard

Ce sont des animaux sociaux, car ils vivent en groupes structurés et avec un système de communication complexe. Le nombre d'individus varie selon la région dans laquelle ils vivent, bien qu'il soit rare de trouver des groupes de plus de 20 orques.

Leur hiérarchie est matriarcale et fondée sur la parenté, dans laquelle la femelle dominante est la plus âgée et la mère de tous les autres membres du groupe — Et donc le plus expérimenté pour survivre. Les mâles adultes protègent généralement le groupe sur les côtés, laissant les jeunes et les mères au centre.

Les liens entre les individus sont forts et solides grâce à son système de communication complexe. Avec un mélange de postures et de gestes, de sons audibles et inaudibles, les orques sont capables de transmettre toutes les informations nécessaires à leur alimentation, leur protection et leur socialisation.

Chaque groupe a une série de signaux auditifs stables qu'il répète lorsqu'ils sont dans un groupe en guise de contrôle. C'est ce qu'on appelle le « dialecte » et c'est l'équivalent de « comment vas-tu ? Tout va bien?" des humains.

Leur intelligence est également remarquable : des comportements collaboratifs pour la chasse, l'empathie, la résolution de problèmes et même des concepts mathématiques ont été observés dans des études en captivité. A tel point qu'il a été proposé de les considérer, avec les dauphins, personnes non humaines au niveau des droits légaux.

Types d'épaulards

Puisque les épaulards sont répartis dans tous les océans et que leurs coutumes, leur alimentation et leur culture changent en fonction de cela, ils ont été classés en 3 types de groupes : résidents, passants et maritimes.

Résidents

Les épaulards résidents sont ceux qui vivent le plus près des côtes. L'unité minimale est généralement composée du guide femelle, leurs enfants et leurs petits-enfants, avec une moyenne de 6 individus. Ils peuvent se réunir pendant un certain temps avec d'autres groupes d'épaulards apparentés et avec des dialectes similaires.

Ils ne parcourent généralement pas de longues distances, ils partagent donc une caractéristique physique commune : leur nageoire dorsale est incurvée et la pointe a la forme d'une sphère. Ils se nourrissent principalement de poissons et de calmars.

passants

Contrairement aux précédents, les épaulards passants parcourent de longues distances et ne restent pas trop longtemps au même endroit. Sa nageoire dorsale est triangulaire et effilée. Leur régime alimentaire se compose d'animaux plus gros, comme les phoques ou les tortues marines.

Les groupes sont généralement plus petits, généralement constitués d'une femelle adulte et de sa progéniture. Les enfants quittent souvent le groupe familial former leur propre unité, surtout dans le cas des femmes. Des mâles solitaires sont également vus passer.

Maritime

Les épaulards ont des nageoires dorsales incurvées et sont généralement plus petits. Ils vivent très loin des côtes – 25 kilomètres en moyenne – et forment des groupes beaucoup plus importants, de 20 à 75 individus. Ils mangent aussi des animaux plus gros, même des requins.

La structure familiale des épaulards marins a été peu étudiée. Cependant, ils sont connus pour être des groupes dynamiques, avec un échange d'individus entre des groupes fréquents.

Les épaulards sont si complexes qu'ils ne peuvent pas être décrits en quelques lignes. Cependant, au moindre aperçu de leur nature se trouvent des dialectes, des populations différentes, une culture et leur incroyable intellect. De nombreux chercheurs consacrent leur vie à les déchiffrer, car face à tout cela une question inévitable se pose : sommes-nous vraiment si différents ?

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